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ARQ & Ambiente

¿Cómo el LiDAR ha transformado la arqueología?


La nueva tecnología ha permitido que los expertos realicen hallazgos con mucha más agilidad y precisión.

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Uno de los más importantes hallazgos arqueológicos de los últimos años fue desvelado en Guatemala la semana pasada. En un área de cerca de 1,700 kilómetros cuadrados, en la Cuenca de El Mirador-Calakmul, se encontró casi un millar de sitios arqueológicos y una extensa red de calzadas que datan del Período Preclásico (1000 a.C. y 150 a.C.). 

Este relevante descubrimiento, realizado por el proyecto Cuenca El Mirador, auspiciado por FARES y o no habría sido posible sin la utilización de la tecnología LiDAR (‘Light Detection And Ranging’, en inglés), un sistema que con pulsos de láser mide distancias y detecta formas. Gracias a ese importante avance tecnológico puede explorarse la selva profunda y obtener una especie de mapa tridimensional que revela la ubicación de construcciones. 

Imágenes de la aeronave utilizada por el Proyecto Cuenca El Mirador.

¿Cómo funciona esa tecnología?

Carlos Morales, investigador guatemalteco en la Universidad de Texas y experto en LiDAR, explicó durante la presentación que esta tecnología fue desarrollada después de muchos intentos de medir objetos usando la luz. 

Tiene  su origen en 1961, gracias a la compañía Hughes Aircraft, que los desarrolló luego del descubrimiento del rayo láser, como un sistema de localización de satélites. “Con el paso del tiempo, tuvo un avance significativo cuando fue implementada en la misión del Apolo XV en 1971”, agregó Morales. 

LiDAR incorpora en sus equipos filtros emisores y receptores de luces ultravioletas e infrarrojas cercanas para la medición de objetos. Morales señaló que “el principio básico de LiDAR es la emisión de luz hacia uno o varios objetos específicos. La misma luz regresa con la información de a qué distancia y de qué tipo de objeto puede tratarse. A esta acción se le conoce como retorno”. 

El LiDAR se utiliza para la cartografía de alta precisión porque puede detectar objetos con un error mínimo. “La detección de objetos se hace por medio de puntos y a este conjunto de puntos se le conoce como nube de puntos”, agregó Morales. 

LiDAR puede ser montado en aviones, helicópteros, drones, avionetas, vehículos terrestres e incluso en dispositivos móviles. Requiere de una super conexión con varios satélites que están en órbita para que genere una ubicación precisa de una aeronave y en ella se tiene un avanzado dispositivo receptor GPS que también puede recibir datos desde una estación terrestre o estaciones físicas. 

Durante el vuelo de escaneo la emisión de luz láser es almacenada en equipos especiales que contienen información precisa de la ubicación del objeto alcanzado. Permiten medir la distancia entre dos puntos, evaluando el tiempo que tarda una señal óptica (generalmente procedente de un láser) en hacer un recorrido de ida y vuelta entre dichos puntos.

Morales indica que “a mayor cantidad de puntos mejores serán los modelos de los objetos capturados”. Esto permite identificar el tipo de objetos como montículos, terrazas o edificios que se encuentran en el terreno estudiado. 

LiDAR y su aplicación a la arqueología

Los primeros en utilizar LiDAR en investigaciones arqueológicas fueron los arqueólogos estadounidenses Arlen y Diane Chase, en el 2009, en los descubrimientos de la ciudad maya de Caracol, en Belice. La capacidad de este sistema para penetrar la densidad de las zonas boscosas hizo que pronto otros científicos se dieran cuenta de las ventajas que tenía sobre los sistemas de radar tradicionales. 

En Guatemala y en el mundo

En Guatemala se han emprendido distintos proyectos, sobre todo en las Tierras Bajas Mayas. Además, de los resultados del estudio presentado la semana pasada que constó de dos etapas iniciadas en  2015 y en 2018, también se han hecho otros proyectos en territorio petenero.

La iniciativa LiDAR Pacunam ha revelado hallazgos a partir de esta tecnología. Entre finales de 2017 y principios de 2018, se dieron a conocer hallazgos realizados por PACUNAM (Patrimonio Cultural y Natural Maya), a través de la iniciativa LiDAR-Pacunam. En un informe presentado en febrero de 2018 se manifestaba que se habían explorado los sitios El Zotz, La Corona-Achiotal, Holmul, Naachtun, Uaxactun, Xultun-San Bartolo, Tikal, El Perú-Waka y  El Tintal.  “Los miembros del equipo pudieron hacer descubrimientos inmediatos al ver los datos LiDAR, observando nuevos centros urbanos desconocidos con grandes plazas y pirámides, lo cual hubiera tomado años en realizarse con métodos tradicionales”, comentó, en esa ocasión, Francisco Estrada-Belli de la Universidad de Tulane de Nueva Orleans y director del Proyecto Holmul. 

En 2019 se presentó el documental ‘Secretos de los mayas’, de ‘National Geographic’, en el que se documentaron los hallazgos realizados hasta entonces. En 2021, los expertos del Proyecto Arqueológico del Sur de Tikal (PAST), que es el primero en dar seguimiento a los hallazgos realizados con LiDAR, dieron a conocer el descubrimiento de tres estructuras que se ubican en el centro de Tikal, además de evidencias de la estrecha relación que mantuvo esta ciudad con el reino de Teotihuacán en México. 

Otros estudios arqueológicos en los que se ha aplicado LiDAR se han realizado en Campeche, México, en donde el arqueólogo esloveno Ivan Sprajc también ha mostrado sus descubrimientos de asentamientos; en el volcán Arenal, de Costa Rica, y también en la Amazonia, en donde se han revelado ciudades que no se sabía que existían.

Lo mismo ha sucedido en Bolivia, en donde científicos alemanes y bolivianos obtuvieron imágenes tridimensionales que revelaron además de ciudades sistemas de zanjas alrededor de las mismas.

Pero no solo en Latinoamérica se han dado estos hallazgos. En 2021, ‘National Geographic’ publicó un informe en el que señaló que el National Trust de Gran Bretaña llevó a cabo un mapeo con LiDAR de una gran extensión de terreno en Wallington antes de proceder a una masiva plantación de árboles. El resultado fue la localización de numerosas estructuras antiguas desconocidas hasta ahora que se han datado entre 2000 a.C. y 1900 d.C.

Sin duda, una de las grandes ventajas de LiDAR es el haber acelerado los descubrimientos, porque en comparación con las exploraciones que debían hacer los arqueólogos a pie, para determinar que existían estructuras escondidas en la selva, ahora, estas se descubren por medio de esta tecnología. Aunque luego de conocerse la existencia de ciudades, calzadas y edificios habrá que explorarlos, al menos, es más fácil delimitar las áreas de investigación y preservación. 

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Ana Lucía Mendizábal
Reportera de Cultura y Entretenimiento. Comunicadora con 30 años de experiencia en medios de comunicación escritos y digitales.

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