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Ciencia & Tec

Qué son los exoplanetas y dónde se encuentran


Estos astros no forman parte del Sistema Solar, pero reúnen características similares a la Tierra.

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El universo está lleno de galaxias y cuerpos celestes más allá del sistema solar, esto se evidencia con los miles de nuevos planetas que los astrónomos y científicos han encontrado en las últimas dos décadas.

En este tiempo, diversas misiones espaciales se han dedicado a encontrar nuevos mundos y fenómenos espaciales, así como a descifrar cientos de cuestionamientos como la existencia de vida en otros planetas.

En 2018, la NASA lanzó la misión TESS, la cual se dedica específicamente a la búsqueda de exoplanetas. Estos son planetas situados fuera del sistema solar, es decir, planetas extrasolares.

De acuerdo con el Grupo de Trabajo en esta materia de la Unión Astronómica Internacional (IAU) existen tres características que deberían tener los exoplanetas: ser un objeto con una masa verdadera por debajo de la masa limitante para la fusión termonuclear del deuterio, girar alrededor de una estrella o de un remanente estelar diferente al Sol y presentar una masa y/o tamaño superior al usado como límite para un planeta del sistema solar.

Según la NASA, los primeros exoplanetas se descubrieron en la década de 1990, pero el primer exoplaneta que irrumpió en el escenario mundial fue 51 Pegasi b, un “Júpiter caliente” que orbita una estrella similar al Sol a 50 años luz de distancia, en el año 1995, desde entonces han descubierto miles más.

Estos cuerpos celestes tienen una amplia variedad de tamaños, desde gigantes gaseosos más grandes que Júpiter hasta pequeños planetas rocosos del tamaño de la Tierra o Marte y pueden estar lo suficientemente calientes como para hervir el metal.

Asimismo, pueden orbitar sus estrellas con tanta fuerza que un año dura sólo unos pocos días; pueden orbitar dos soles a la vez. Algunos exoplanetas sin sol también se encuentran vagando por la galaxia en permanente oscuridad.

Los descubrimientos se han llevado a cabo utilizando una variedad de métodos de detección. La mayoría de los exoplanetas se encuentran a través de métodos indirectos como medir el oscurecimiento de una estrella que tiene un planeta que pasa frente a ella, llamado método de tránsito.

También existe el método de oscilación, este incluye lentes gravitacionales; el método de cronometría de púlsares, rastreo de velocidad radial y la astrometría. No obstante, cuando se utilizan varios métodos juntos, se puede aprender las estadísticas vitales de sistemas planetarios completos, sin tener nunca imágenes directas de los planetas. 

Representación artística de Kepler-11, una estrella pequeña y fría alrededor de la cual orbitan seis planetas. Fuente: NASA/Tim Pyle

Más descubrimientos

La publicación de la NASA detalló que el mejor ejemplo hasta ahora es el sistema TRAPPIST-1 a unos 40 años luz de distancia, donde siete planetas del tamaño aproximado de la Tierra orbitan una pequeña estrella roja.

Los estudios basados ​​en el TRAPPIST-1 revelaron no sólo sus diámetros, sino la sutil influencia gravitacional que estos siete planetas muy compactos tienen entre sí; a partir de esto, los científicos determinaron la masa de cada planeta.

Asimismo, detallaron que también saben cuánta energía irradiaban, lo que permite a los científicos estimar sus temperaturas. Una mayor investigación determinará si algunos de ellos poseen atmósferas u océanos, es decir, una zona habitable.

No obstante, de acuerdo con la revista digital de ciencia Primer Fotón, el término “zona habitable o zona de habitabilidad” suele prestarse para confusiones y exageraciones que resultan muy alejadas de la realidad, ya que son muchos más los factores que están en juego para determinar si un planeta tiene vida o no.

La zona de habitabilidad define un área alrededor de una estrella dentro de la cual se alcanzan temperaturas entre los 0°C y los 100°C. Es decir, que corresponde al área alrededor de una estrella donde la temperatura promedio de estos planetas permitiría la existencia de agua líquida en su superficie.

Para calcular la zona habitable alrededor de una estrella, generalmente se considera dicha estrella como la única fuente de energía del planeta. Midiendo la radiación de la estrella y la distancia a la que el planeta se encuentra, se calcula la temperatura promedio que el planeta debería tener. 

Sin embargo, esta definición es demasiado simple y no toma en cuenta otros factores que pueden estar afectando la temperatura del planeta. Como es el caso de Venus, que está en la zona habitable, si se define solo por temperatura, pero se sabe que es un ambiente inhóspito para la vida debido a su presión atmosférica.

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