Jueves 19 DE Septiembre DE 2019
Inversión

Juego de lenguas: Cómo Duolingo creó un negocio de $ 700 millones

Luis von Ahn, de origen guatemalteco es el creador de una aplicación de aprendizaje de idiomas que  utilizan 300 millones de personas en el mundo.

Fecha de publicación: 16-07-19
Foto Archivo.
Por: Leído en Forbes

Ruega por tu vida en español “, exige Duo, una lechuza verde regordeta. El meme viral que circula en Twitter está protagonizado por la mascota de Duolingo, la aplicación de aprendizaje de idiomas enormemente popular, descargada por más de 300 millones de personas en todo el mundo. Si bien el meme es una broma, la aplicación real es bastante insistente.

Programe su lección diaria de español y se generará una alerta de teléfono móvil a la misma hora que  usó la aplicación el día anterior. Duo aparece en tu pantalla como un emoji, que te molesta para que continúes con tus ejercicios.

Millones obedecen las órdenes de Duo. Creado hace siete años por el genio Luis von Ahn, de 40 años, Duolingo ha enganchado a todos, desde Bill Gates, Khloe Kardashian y Jack Dorsey, a los refugiados sirios en Turquía.

“El momento en que me sentí más orgulloso fue cuando me di cuenta de que, wow, el hombre más rico del mundo usa el mismo sistema que las personas pobres”, dice Von Ahn. “Eso es para mí realmente especial y bastante grande”.

Duolingo tiene mucho espacio para crecer aún más. Más de 2 mil millones de personas en todo el mundo están estudiando un idioma extranjero, y cada vez más lo hacen en línea. El aprendizaje digital de idiomas genera $ 6 millardos en ingresos, y se proyecta que ese número aumente a $ 8.7 millardos para 2025. Pero es un mercado altamente fragmentado con docenas de jugadores repartidos por todo el mundo y suplicando un mercado dominante.

Von Ahn ciertamente sabe cómo ejecutar a gran escala. Cuando era un estudiante graduado de 21 años, le dio al mundo CAPTCHA, más conocido por miles de millones de usuarios de Internet como esas molestas letras onduladas que debe transcribir para demostrar que no es un bot. Más tarde vendió dos inventos a Google, obteniendo más de $ 20 millones.

Un Lamborghini y un Tesla Model S son los lujos que posee, pero lleva una vida modesta, permaneciendo en la casa de seis habitaciones que compró con su ex esposa en el vecindario de Point Breeze en Pittsburgh, cerca de las oficinas de Duolingo. “Podría haber ido a Guatemala para vivir en una villa, pero no quería”, dice. En cambio, se ha lanzado a construir la aplicación de educación más descargada del mundo.

Duolingo ya ofrece más idiomas que sus competidores, 36 en el último recuento. Incluyen lenguas poco habladas como el hawaiano, el navajo y el gaélico y el lenguaje ficticio de alto valyrio del exitoso juego de tronos de HBO (1.2 millones de usuarios lo están estudiando). En la Wikipedia, Duolingo recluta voluntarios para ayudar a crear sus cursos más oscuros.

Siete años después de su lanzamiento, cuenta con casi 30 millones de usuarios activos mensuales, según sus propias cifras. Los capitalistas de riesgo han bombeado $ 108 millones, aumentando la valuación de Duolingo a $ 700 millones en 2017, $ 150 millones más que la capitalización de mercado de Rosetta Stone, su rival de 27 años que cotiza en bolsa.

Junto con la enseñanza de más idiomas (Rosetta Stone ofrece 25), Duolingo atrae a los usuarios porque su versión básica con publicidad es gratuita, en comparación con los $ 120 al año que Rosetta Stone cobra a sus 500 mil suscriptores. Otro competidor, Babbel, con sede en Berlín, dice que sus ingresos de más de $ 115 millones provienen de la tarifa de suscripción de $ 85 al año que cobra a sus más de un millón de suscriptores.

Solo el 1.75 por ciento de los usuarios de Duolingo pagan por su versión sin publicidad ($ 84 por año), pero como su base es tan enorme, los ingresos alcanzaron los $ 36 millones el año pasado. Von Ahn dice que ascenderá a $ 86 millones en 2019 y $ 160 millones en 2020 a medida que más usuarios se registren y paguen por la aplicación premium, que los atraerá con nuevas funciones. El recuento de empleados aumentará de 170 a 200 al final del año.

Salida al mercado bursátil

La sede de Duolingo, en una tienda de muebles convertidos en East Liberty, un vecindario no muy lejos de la oficina de Pittsburgh en Google, se expandirá a un segundo piso. La compañía no es rentable, pero Von Ahn dice que este año tendrá un flujo de efectivo positivo. Él está planeando una salida a bolsa para el 2021.

Le gusta decir que el dinero que pierde al regalar la aplicación es equivalente al costo de los presupuestos de marketing inflados de sus rivales. También se jacta de que los usuarios tienen menos probabilidades de abandonar Duolingo que de rescatar las aplicaciones de idiomas de la competencia. “Nuestra retención es comparable a los juegos”, dice.

La comparación es apta. Duolingo atrapa a los usuarios con trucos de gamificación como puntos, cofres del tesoro y “rayas” para su uso continuo. Las lecciones de tres minutos de la aplicación están diseñadas con una interfaz simple. En un ejercicio típico, la frase “Yo como pan” aparece sobre siete palabras burbujeantes. Arrastre las palabras a una línea, presione “verificar” y “Usted está en lo correcto” aparece en la parte inferior de la pantalla con un tono de llamada satisfactorio. Los fanáticos publican en Twitter frases divertidas generadas por el software, como “Vendo a mi suegra por un euro”.

Duolingo ha recibido mala prensa de suscriptores que prueban la aplicación y no aprenden mucho. Pero Von Ahn solo promete lograr que los usuarios alcancen un nivel entre principiante avanzado e intermedio temprano. “Una parte importante de nuestros usuarios lo utilizan porque es divertido y no es una pérdida total de tiempo”, dice.

Ha estado registrando de 15 a 20 minutos de francés todos los días desde noviembre, y cuando se le pide que describa lo que hizo el fin de semana anterior, dice: “Je fais du sport. Je suis mange avec mes amis. Je suis boire du biere en un bar “, destrozando sus tiempos. (Traducción aproximada: Hice deportes con mis amigos. Estoy tomando cerveza en un bar).

Bob Meese, el director de ingresos de 42 años de Duolingo, ha estado estudiando el español de Duolingo durante más de seis meses. En respuesta a la pregunta, “¿Hablas español?” Se congela, luego dice: “¿Podrías repetir eso?”

Von Ahn aprendió inglés a la antigua usanza en el American School en la ciudad de Guatemala. Su madre, un médico que lo tuvo cuando ella tenía 42 años y no estaba casada, lo crió sola (su apellido proviene de la familia alemana de su padre). Sobresalió en matemáticas, y cuando tenía 12 años quería ser profesor.

Fue a Estados Unidos a la universidad y al posgrado, obteniendo una licenciatura en matemáticas en Duke y un Ph.D. en ciencias de la computación en Carnegie Mellon (CMU), donde estudió con Manuel Blum, ganador del Premio Turing en 1995, conocido en el campo como el Premio Nobel de computación.

Juntos crearon CAPTCHA, un proyecto académico que regalaron de forma gratuita. Mientras aún era un estudiante graduado, Von Ahn construyó una herramienta que usaba el crowdsourcing para identificar archivos de imágenes. Lo vendió a Google en 2004 por una suma no revelada. “Realmente no tenía que preocuparme por el dinero después de eso”, dice.

Poco después de obtener su Ph.D. En 2005, recibió una llamada inesperada. Bill Gates quería que encabezara un equipo en el laboratorio de investigación de Microsoft. Gates lo mantuvo en el teléfono durante una hora y media, pero Von Ahn rechazó a Gates.

En su lugar, tomó un trabajo como profesor de informática en CMU. Tres semanas después, la Fundación MacArthur le otorgó una subvención de US$500 mil  “genio” por su trabajo pionero en seguridad informática y crowdsourcing. Utilizó los fondos para crear una segunda versión de CAPTCHA llamada reCAPTCHA. Las palabras onduladas que mostraba se habían extraído de libros y periódicos antiguos que los escáneres no podían leer. Al escribir las palabras, miles de millones de personas regalaron la mano de obra gratuita necesaria para digitalizar grandes cantidades de texto. En 2009, Google compró reCAPTCHA por más de $ 25 millones (Von Ahn era dueño de más del 50 por ciento), y pasó los siguientes dos años como empleado de Google con licencia de CMU.

Dos funciones 

De vuelta en CMU en 2011, él y Severin Hacker, un estudiante graduado nacido en Suiza se centraron en una idea que ambos habían estado reflexionando mientras Von Ahn estaba en Google, una herramienta gratuita de aprendizaje digital de idiomas. Von Ahn y Hacker llamaron a su empresa Duolingo porque querían que cumpliera dos funciones. Se enseñaría idiomas a los usuarios de forma gratuita. También se basaría en esos mismos usuarios para hacer traducciones.

Primero, Duolingo encontraría clientes que necesitaban textos traducidos. Luego, una multitud de usuarios que estaban estudiando inglés en Duolingo traducirían los pasajes en inglés a su idioma nativo. Si suficientes usuarios trabajaron en los mismos pasajes, las traducciones salieron bien.

Recaudar dinero fue fácil. “Nos impresionó mucho lo que había hecho en el pasado y con él personalmente”, dice Brad Burnham, miembro de la junta de Duolingo y socio de Union Square Ventures, el primer inversor de la compañía. “Realmente no intentamos modelar el negocio”.

Para crear los cursos iniciales, Hacker y Von Ahn leen una pila de libros sobre instrucción de idiomas, incluido el español para Dummies, y construyeron cursos básicos básicos para que las personas de habla inglesa aprendan español y alemán. Buscaron en Google las 3.000 palabras más utilizadas en cada idioma, las tradujeron al inglés y las utilizaron para componer oraciones simples. Luego escribieron un algoritmo que escupiría lecciones que incluían indicaciones para traducir oraciones, escuchar, escribir y hablar.

“No queríamos que las lecciones fueran hechas a mano”, dice Von Ahn. El software podría programarse para responder a los usuarios, dirigiéndolos de vuelta a lecciones más fáciles si cometían errores. Al principio, agregaron cosas divertidas como puntos y Duo the owl.

Duolingo se lanzó en 2012, y la aplicación comenzó a funcionar. Pero solo dos clientes, CNN y Buzzfeed, se registraron para servicios de traducción. “Era como una máquina de Rube Goldberg”, dice Von Ahn, porque las traducciones requerían demasiados pasos para llegar al producto final.

En 2014 abandonó el negocio de la traducción, y durante los siguientes tres años la compañía no tuvo ingresos. Pero después de recaudar $ 38 millones en dinero de capital de riesgo, tenía más que suficiente dinero en efectivo para mantenerse al día. Contrató a lingüistas e investigadores de adquisición de un segundo idioma que agregaron instrucciones adicionales como consejos gramaticales y tablas de conjugación.

Von Ahn dice que rechazó a los inversores mientras lanzaba a los que creía que serían los mejores socios. Ashton Kutcher, Tim Ferriss y los bateadores pesados ​​de Kleiner Perkins y CapitalG (anteriormente Google Capital) son todos partidarios de Duolingo. En 2017 introdujo los anuncios de Google y Facebook, seguidos de las suscripciones sin publicidad. Duolingo terminó el año con ingresos de $ 13 millones.

Mientras tanto, la popularidad de Duolingo estaba creciendo y estaba agregando nuevos idiomas rápidamente. Basándose en su experiencia en el crowdsourcing, Von Ahn desarrolló un sistema para examinar a hablantes nativos voluntarios que contribuyen con palabras y oraciones de vocabulario para construir nuevos cursos.

En 2016, Duolingo comenzó a trabajar en otro potencial generador de ingresos, el Test de inglés Duolingo (DET), para competir con el TOEFL (Examen de inglés como idioma extranjero), el examen de dominio de inglés dominante para estudiantes extranjeros que solicitan admisión en universidades estadounidenses. El TOEFL, propiedad del Servicio de Pruebas Educativas sin fines de lucro, cuesta $ 215 y requiere que los estudiantes pasen tres horas en un sitio de pruebas supervisado.

Von Ahn tuvo su propia experiencia desgarradora de TOEFL en 1995. Todos los lugares en la ciudad de Guatemala estaban llenos, por lo que tuvo que viajar a San Salvador. “El Salvador era una zona de guerra”, dice. “Gasté $ 1,200 para tomar el examen. Fue loco.”

La prueba de inglés Duolingo (DET) cuesta $ 49, dura 45 minutos o menos y puede tomarse de forma remota siempre que la computadora de un estudiante tenga un altavoz y una cámara para evitar las trampas. Más de 180 escuelas, incluidas Yale, Columbia y Duke, ya lo aceptan como sustituto del TOEFL.

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