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Insólito

El error matemático viral que intentaba explicar el distanciamiento social


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Un cartel que pretendía explicar la distancia conveniente entre cuatro personas para evitar contagios por COVID-19 desató las risas en Twitter por un curioso error que sonrojaría a Pitágoras. Un matemático brasileño explicó el fallo y dibujó la extraña forma en que cuatro individuos deben colocarse para cumplir la distancia requerida.

La pandemia de COVID-19 hizo que todo el mundo debiera aprender un poco más de biología, un poco más de epidemiología y un poco más de gestión de recursos sanitarios. Y no es lo único que el coronavirus puede enseñarnos, ya que la necesidad de mantener el distanciamiento social también puede requerir que aprendamos un poco más de matemática.

Todo comenzó, como no puede ser de otra manera, en las redes sociales, cuando se viralizó la imagen de un cartel que intentaba explicar cómo debían disponerse cuatro personas en el espacio para que todas estuvieran a 1,5 metros de distancia entre sí pero que cometía un error fundamental.

«Un minuto de silencio por Pitágoras», se lamentaba el tuitero que viralizó la imagen, dando pie a un extenso hilo de respuestas en la que los usuarios compartían su decepción por el fallido croquis.

El debate llamó la atención del profesor brasileño de Matemáticas de la Universidad de Campinas (Unicamp) Marcos Henrique de Paula Dias da Silva, quien dedicó una publicación de su blog Zero a explicar por qué la imagen constituye un error.

El docente consignó que la disposición de las personas permite construir un triángulo rectángulo entre tres de las cuatro figuras. El problema aparece cuando el propio dibujo indica que los catetos de ese triángulo valen 1,5 pero la hipotenusa también vale 1,5 metros.

«Si los tres lados son iguales, entonces no es un triángulo rectángulo sino un equilátero», apuntó el profesor, subrayando que «tres personas pueden estar equidistantes en un plano a 1,5 metros cada una pero en la figura tenemos a cuatro personas y eso complica la cosa».

La referencia a Pitágoras —el filósofo y matemático griego del siglo V a.C.— viene a cuento de que es el Teorema de Pitágoras permite determinar la medida de la hipotenusa a partir de los catetos y viceversa. En este caso, si los catetos de un triángulo rectángulo miden 1,5, la hipotenusa debería medir 2,12. Si en cambio es la hipotenusa la que mide 1,5, los catetos tendrán necesariamente que medir 1,06.

Para el profesor, si tuviéramos que escoger, sería mejor que el valor de 1,5 correspondiera a los catetos, ya que aseguraría un distanciamiento mayor entre las partes.

No satisfecho con su explicación, el profesor reveló que sí existe una manera de que cuatro personas estén equidistantemente a 1,5 metros. En realidad, esto no puede ser posible si se trata de un plano pero sí en un espacio tridimensional.

«En este caso, para considerar la imagen inicial correcta, necesitaríamos imaginar que las cuatro personas estuvieran cada una en un vértice de un tetraedro regular (una pirámide de base triangular en la que todos sus lados o caras tienen la misma medida)»,

Si bien parecería una distribución complicada para que cuatro personas se sienten en un bar, la explicación del docente es útil, no solo para comprender por qué la imagen se viralizó, sino también para entender cómo la matemática puede ser crucial para combatir al coronavirus.

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