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Insólito

Conoce al Gran Abuelo, el árbol chileno que podría ser el más antiguo del mundo


Científicos aseguran que este alerce podría tener cerca de 5 mil 500 años de existencia.

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Foto: Agencia EFE

Hasta mayo de 2022 se creía que Matusalén, un pino de 4 mil 853 años, enraizado en California, Estados Unidos, era el árbol más antiguo del mundo. Sin embargo, científicos que trabajaban en un estudio sobre el impacto del cambio climático en los alerces de Chile encontraron a su rival.

Este árbol de cerca de 5 mil 500 años se encuentra a 800 kilómetros al sur de Santiago de Chile, en mitad del frondoso Parque Nacional Alerce Costero y recibe el nombre de “Gran Abuelo”.

El “Gran Abuelo” es un árbol de la especie alerce, lahuán o alerce patogénico en Chile, que fuera de este país suele conocerse como “falso ciprés de Patagonia” y pertenece a la especie de árboles Fitzroya cupressoides.

De acuerdo con un medio local, este alerce estuvo protegido todo este tiempo en un barranco fresco y húmedo, donde evitó los incendios y la tala que acabaron con muchos otros de su tipo, fue así como creció hasta convertirse en un árbol gigante de más de cuatro metros de ancho.

No obstante, el “Gran Abuelo” no se encuentra del todo vivo, ya que de acuerdo con los científicos que lo estudiaron, este cuenta con tan solo 28 por ciento de vida y se ha visto severamente afectado por el turismo y el cambio climático.

El científico medioambiental chileno Jonathan Barichivich, quien formó parte de la investigación, señaló en una entrevista para EFE que el árbol se ha convertido en una atracción turística para el parque, por lo que la gente suele inadvertidamente pasar por encima de sus raíces, haciéndolo más vulnerable y dañando las últimas partes que quedan vivas.

El “Gran abuelo” está estrechamente ligado a la historia de la familia de Barichivich, a los que en la zona se les conoce como sus “guardianes”.

Fue el abuelo del científico, Aníbal Henriquez, el que “se encontró” con el alerce en la década de 1970 cuando trabajaba como guardabosques del parque. Luego le tomó el testigo su madre, también guardabosques, y ahora le toca a él.

“Para mí, este árbol es como un miembro de la familia. Verlo así me rompe el corazón, es como ver a un león en una jaula en un zoológico”, dijo Barichivich.

Con el objetivo de conservar este árbol, la Corporación Nacional Forestal de Chile(Conaf) ha decidido cerrar temporalmente el parque hasta diseñar una nueva estrategia que permita la llegada de visitantes sin poner en peligro al ejemplar.

Un nuevo método de medición 

Según la agencia de noticias EFE, la dendrocronología es la ciencia que estudia, entre otros aspectos, la edad de los árboles a través de sus anillos. Para contarlos, normalmente se perfora el tronco hasta el centro y se extrae una muestra de no más de cinco milímetros de ancho, fue así como se supo la edad de Matusalén.

No obstante, en el caso del Gran Abuelo el dispositivo perforador no pudo llegar al centro por la inmensidad de su tronco, de más de cuatro metros de diámetro, y usar una perforadora mayor para alcanzar el centro hubiera puesto en riesgo al árbol.

Por lo tanto, desarrollaron un modelo estadístico para calcular los años restantes, que combina información de otros cientos de alerces del parque y que estima que existe un 80 por ciento de probabilidad de que el árbol tenga una edad total sobre los 5 mil años, con una edad aproximada de 5 mil 484 años.

Foto: Agencia EFE

“Llegamos solo al 40 por ciento del radio total. En esa pequeña muestra, contamos 2 mil 400 años. La pregunta es cuántos años hay en la otra mitad a la que no pudimos acceder y la respuesta no es una simple suma”, indicó Barichivich.

De momento la investigación no ha salido a la luz, ya que según Antonio Lara, otro de los científicos involucrados en el estudio, es necesario “robustecer” más el método estadístico para que sea aceptado por otros pares de la comunidad de dendrocronólogos.

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Claudia Ramirez
Reportera de Cultura y Entretenimiento. Periodista profesional con Licenciatura en Ciencias de la Comunicación de la Universidad de San Carlos. Considero que la educación es clave para formar una sociedad empática, consciente y justa.

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