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Insólito

Welwitschia: la planta “inmortal” del sur de África


Se cree que las más antiguas existen desde el comienzo de la Edad de Hierro.

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Los desiertos son conocidos por ser biomas con climas áridos que suelen poseer poca vida en sus alrededores.  Sin embargo, el desierto de Namib, que cruza el límite entre el sur de Angola y el norte de Namibia en el continente de África, es la casa de una especie vegetal con más de tres mil años de vida llamada Welwitschia Mirabilis.

En africano, esta especie se llama “tweeblaarkanniedood”, que significa “dos hojas que no pueden morir“. Estas plantas, que se adaptan a las duras condiciones del desierto, pueden llegar a vivir entre dos mil y tres mil años.

No obstante, los científicos que las han estudiado creen que algunas de las plantas más grandes tienen más de tres mil años, con dos hojas que no han dejado de crecer desde el comienzo de la Edad del Hierro.

Según el medio La Vanguardia, esta planta que “no muere” se caracteriza por tener varias hojas, pero solamente son dos las que miden más de un metro cada una y crecen de ocho a 15 centímetros al año, por lo que se cree que la planta absorbe el agua a través de ellas.

La tweeblaarkanniedood fue descubierta por el explorador y botánico austríaco Friedrich Welwitsch en 1860, luego que el gobierno portugués lo enviara a una expedición de trabajo a Angola.

La planta Welwitsch, con una forma similar a la del pulpo, ha atraído la curiosidad de muchos biólogos y científicos por crecer contra todo pronóstico en las condiciones extremas que presenta un desierto.

Esta especie vegetal que se encuentra en peligro es considerada como una de las más raras del mundo. Asimismo, es un símbolo nacional en Namibia, por lo que la más alta condecoración de la República lleva su nombre: Orden de la Antiquísima Welwitschia Mirabilis. En Angola la Welwitschia mirabilis es denominada tombwa y una ciudad fue llamada así en su honor.

Nuevos hallazgos

Durante muchos años cientos de biólogos y otros profesionales analizaron la especie vegetal, pero no fue hasta el 12 de julio de 2021 que un grupo de científicos publicó un estudio en la revista Nature Communications, donde revelan los secretos genéticos de la Welwitschia.

En una entrevista para un medio estadounidense, el botánico del Fairy Lake Botanical Garden en Shenzhen, China, y principal autor del estudio, Tao Wan destacó que hace aproximadamente 86 millones de años, después de un error en la división celular, todo el genoma de la Welwitschia se duplicó durante una época de mayor aridez y sequía prolongada en la región, y posiblemente la formación del propio desierto de Namib.

Para contrarrestar esta situación, el genoma de Welwitschia experimentó cambios epigenéticos que redujeron el tamaño y mantenimiento energético del ADN de la planta, lo que produjo “un genoma muy eficiente”, agregó el científico.

Por otro lado, mientras la hoja de una planta promedio crece desde las puntas de su tallo y ramas, la punta de crecimiento de Welwitschia muere. Sus hojas salen de un área de la planta llamada meristema basal, que suministra células frescas a la especie en crecimiento.

Los científicos concluyeron que una mayor actividad de algunos genes involucrados con el metabolismo eficiente, el crecimiento celular y la resistencia al estrés en esta área pueden ayudar a que continúe creciendo bajo un estrés ambiental extremo.

En un mundo que comienza a verse afectado por el calentamiento global, la genética de la Welwitschia podría ayudar en próximas investigaciones para mejorar la agricultura, produciendo cultivos más resistentes y menos sedientos.

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