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Insólito

Perforan un glaciar antártico como Florida para saber si va a colapsar


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Científicos británicos y estadounidenses han perforado por primera vez en el remoto glaciar Thwaites, en la Antártida Occidental, particularmente susceptible a los cambios climáticos y oceánicos

Esta investigación, junto a trabajo de campo adicional que acaba de completarse, ayudará a los científicos a determinar si el glaciar Thwaites puede colapsar en las próximas décadas y afectar el aumento del nivel del mar en el futuro.

En los últimos 30 años la cantidad de hielo que fluye de este glaciar de 192.000 kilómetros cuadrados –un área del tamaño de Florida o Gran Bretaña– y de sus glaciares vecinos casi se ha duplicado.

Ya, el hielo que drena de Thwaites al Mar de Amundsen representa aproximadamente el cuatro por ciento del aumento global del nivel del mar. Un colapso de escape del glaciar conduciría a un aumento significativo en los niveles del mar de alrededor de 65 centímetros y los científicos quieren saber con qué rapidez podría suceder esto.

Cinco equipos dedicados de científicos e ingenieros han estado trabajando en el glaciar Thwaites durante los últimos dos meses en temperaturas bajo cero y vientos extremos. Dos de estos equipos han usado agua caliente para perforar entre 300 y 700 metros a través del hielo hasta el océano y los sedimentos debajo.

Un equipo, denominado MELT, perforó dos lugares debajo del glaciar usando agua caliente, incluso a dos kilómetros de la zona de conexión a tierra, el área donde el glaciar se encuentra con el mar. Otro equipo, conocido como TARSAN, perforó en dos ubicaciones a unos 30 kilómetros más lejos en la plataforma flotante para explorar las condiciones oceanográficas debajo del hielo. Otro equipo, denominado GHC, perforó cuatro núcleos de roca madre utilizando un taladro Winkie, informa en un comunicado el British Antarctic Survey.

En el sitio de la zona de conexión a tierra, se alimentó una serie de instrumentos a través del pozo, incluido el pequeño robot amarillo debajo del hielo, Icefin, que recopiló datos sobre cómo interactúa el glaciar con el océano y los sedimentos subyacentes. A mediados de enero, Icefin nadó a casi dos kilómetros del sitio de perforación, hasta la zona de conexión a tierra de Thwaites, para medir, representar y mapear la fusión y la dinámica en esta parte crítica del glaciar. Otro equipo, THOR, también extrajo núcleos de sedimentos blandos de cinco metros de largo bajando un tubo de metal a través de los dos agujeros en el hielo y conduciéndolo hacia el sedimento fangoso de abajo. Esto revelará la historia pasada del glaciar.

Más de 100 científicos y personal de apoyo participan en la temporada de campo 2019/20 en Thwaites, que se encuentra a unos 1.600 kms de la estación de investigación Rothera del Reino Unido y la estación McMurdo del Programa Antártico de EEUU

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