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Insólito

Rocas de Azores revelan nueva composición del manto de la Tierra


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Rocas volcánicas recogidas en las Islas Azores han permitido reunir inesperada información sobre la evolución de la composición del manto de la Tierra, entre 30 a 2.900 kilómetros de profundidad.    Utilizando técnicas analíticas sofisticadas, geoquímicos de las Universidades de Münster (Alemania) y Amsterdam (Países Bajos)descubrieron que la composición del manto debajo de las Azores es diferente de lo que se pensaba anteriormente, lo que sugiere que grandes partes contienen sorprendentemente pocos elementos incompatibles.

Estos son elementos químicos que, como resultado de la fusión constante del manto de la Tierra, se acumulan en la corteza terrestre, que es la capa sólida más externa de la Tierra.

Los investigadores concluyen que, a lo largo de la historia de la Tierra, una mayor cantidad del manto de la Tierra se derritió, y finalmente formó la corteza terrestre, de lo que se pensaba anteriormente. “Para mantener el presupuesto material entre el manto y la corteza terrestre, los flujos masivos entre la superficie y el interior de la Tierra deben haber funcionado a una tasa más alta”, dice en un comunicado el profesor Andreas Stracke, de la Universidad de Münster, quien dirige el estudio.

A medida que el material debajo de las Azores se eleva desde muy profundo dentro del manto de la Tierra, y es inesperadamente similar a la mayor parte de su parte superior, la composición de todo el manto de la Tierra puede diferir del pensamiento actual.    “Nuestros resultados han abierto una nueva perspectiva”, dice Andreas Stracke, “porque ahora tendremos que reevaluar la composición de la mayor parte de la Tierra; después de todo, el manto de la Tierra representa más del 80 por ciento del volumen de la Tierra”. El estudio ha sido publicado en la revista Nature Geoscience.

En su estudio, los geoquímicos examinaron el mineral olivino y sus inclusiones fundidas, es decir, el magma encapsulado durante la cristalización del olivino antes de que estallaran las lavas. Los investigadores aislaron estas inclusiones fundidas, de unos pocos micrómetros de tamaño, las disolvieron químicamente y separaron ciertos elementos químicos. Estos elementos se ven alterados por la desintegración radiactiva durante su vida útil y el ascenso desde el interior de la Tierra, viajando a lo largo de miles de kilómetros durante cientos o incluso miles de millones de años.

Los investigadores analizaron la composición isotópica de los fundidos con espectrómetros de masas altamente sensibles. Dichos métodos permiten medir la abundancia relativa de diferentes átomos en un elemento, los llamados isótopos.

“Debido a la alta eficiencia de nuestras mediciones, pudimos analizar la composición isotópica de una milmillonésima parte de un gramo del elemento”, dice el coautor Felix Genske del Instituto de Mineralogía de la Universidad de Münster, que realizó la mayor parte del trabajo analítico. De esta forma, los investigadores obtuvieron indirectamente información sobre la composición del material en el manto de la Tierra: los análisis de isótopos mostraron que contiene muchos menos elementos de la Tierra rara como el samario y el neodimio, pero también elementos químicamente similares como el torio y el uranio.

“Sobre la base de datos geoquímicos similares en rocas volcánicas de diferentes regiones, por ejemplo, Hawai, otras partes del manto de la Tierra también pueden contener una mayor proporción de material que se agota fuertemente en elementos incompatibles”, dice Andreas Stracke. Los investigadores suponen que este déficit global puede compensarse con una mayor tasa de reciclaje de la corteza rica en elementos incompatible de la Tierra de nuevo en el manto de la Tierra.

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