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Finanzas

Análisis | La tormenta estanflacionaria que se avecina


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La nueva realidad a la que deben enfrentarse muchas economías avanzadas y mercados emergentes es una inflación más alta y un crecimiento económico más lento. Y una razón importante del actual episodio de estanflación es una serie de ‘shocks’ negativos de oferta agregada que han reducido la producción y aumentado los costos.

Esto no debería ser una sorpresa. La pandemia de COVID-19 obligó a muchos sectores a cerrar, interrumpió las cadenas de suministro globales y produjo una reducción aparentemente persistente en la oferta laboral, especialmente en Estados Unidos. Luego vino la invasión rusa de Ucrania, que hizo subir el precio de la energía, los metales industriales, los alimentos y los fertilizantes. Y ahora, China ha ordenado bloqueos draconianos de COVID-19 en los principales centros económicos como Shanghái, causando interrupciones adicionales en la cadena de suministro y cuellos de botella en el transporte.

Pero incluso sin estos importantes factores a corto plazo, el panorama a mediano plazo se oscurecería. Hay muchas razones para preocuparse de que las condiciones de estanflación actuales sigan caracterizando la economía mundial, produciendo una mayor inflación, un menor crecimiento y posiblemente recesiones en muchas economías.

Para empezar, desde la crisis financiera mundial, ha habido un retroceso de la globalización y un retorno a diversas formas de proteccionismo. Esto refleja factores geopolíticos y motivaciones políticas internas en países donde grandes cohortes de la población se sienten “dejadas atrás”. Es probable que el aumento de las tensiones geopolíticas y el trauma de la cadena de suministro que dejó la pandemia conduzcan a una mayor reubicación de la fabricación desde China y los mercados emergentes a las economías avanzadas, o al menos una reubicación cercana (o “reubicación de amigos”) a grupos de aliados políticos. De cualquier manera, la producción se asignará incorrectamente a regiones y países con costos más altos.

Además, el envejecimiento demográfico en las economías avanzadas y algunos mercados emergentes clave (como China, Rusia y Corea del Sur) seguirán reduciendo la oferta de mano de obra, lo que provocará una inflación salarial. Y debido a que los adultos mayores tienden a gastar los ahorros sin trabajar, el crecimiento de esta cohorte se sumará a las presiones inflacionarias y reducirá el potencial de crecimiento de la economía.

La reacción política y económica sostenida contra la inmigración en las economías avanzadas también reducirá la oferta laboral y ejercerá una presión alcista sobre los salarios. Durante décadas, la inmigración a gran escala limitó el crecimiento de los salarios en las economías avanzadas. Pero esos días parecen haber terminado.

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Del mismo modo, la nueva guerra fría entre EE. UU. y China producirá efectos estanflacionistas de gran alcance. El desacoplamiento chino-estadounidense implica la fragmentación de la economía global, la balcanización de las cadenas de suministro y restricciones más estrictas sobre el comercio de tecnología, datos e información, elementos clave de los patrones comerciales futuros.

El cambio climático también será estanflacionario. Después de todo, las sequías dañan los cultivos, arruinan las cosechas y elevan los precios de los alimentos, al igual que los huracanes, las inundaciones y el aumento del nivel del mar destruyen las existencias de capital y perturban la actividad económica. Para empeorar las cosas, la política de criticar los combustibles fósiles y exigir una descarbonización agresiva ha llevado a una inversión insuficiente en capacidad basada en el carbono antes de que las fuentes de energía renovable hayan alcanzado una escala suficiente para compensar un suministro reducido de hidrocarburos. En estas condiciones, los picos bruscos de los precios de la energía son inevitables. Y a medida que sube el precio de la energía, la “inflación verde” afectará los precios de las materias primas utilizadas en paneles solares, baterías, vehículos eléctricos y otras tecnologías limpias.

Es probable que la salud pública sea otro factor. Se ha hecho poco para evitar el próximo brote de enfermedades contagiosas, y ya sabemos que las pandemias interrumpen las cadenas de suministro globales e incitan a políticas proteccionistas a medida que los países se apresuran a acumular suministros críticos como alimentos, productos farmacéuticos y equipos de protección personal.

También debemos preocuparnos por la guerra cibernética, que puede causar graves interrupciones en la producción, como lo han demostrado los ataques recientes a oleoductos y procesadores de carne. Se espera que tales incidentes se vuelvan más frecuentes y severos con el tiempo. Si las empresas y los gobiernos quieren protegerse, deberán gastar cientos de miles de millones de dólares en ciberseguridad, lo que se sumará a los costos que se trasladarán a los consumidores.

Estos factores agregarán combustible a la reacción política contra las marcadas desigualdades de ingresos y riqueza, lo que conducirá a un mayor gasto fiscal para apoyar a los trabajadores, los desempleados, las minorías vulnerables y los «dejados atrás». Los esfuerzos para aumentar la participación del trabajo en el ingreso en relación con el capital, por bien intencionados que sean, implican más conflictos laborales y una espiral de inflación de precios y salarios.

Luego está la guerra de Rusia contra Ucrania, que señala el regreso de la política de gran potencia de suma cero. Por primera vez en muchas décadas, debemos tener en cuenta el riesgo de que conflictos militares a gran escala interrumpan el comercio y la producción mundiales. Además, las sanciones utilizadas para disuadir y castigar la agresión estatal son en sí mismas estanflacionarias. Hoy, es Rusia contra Ucrania y Occidente. Mañana, podría ser Irán volviéndose nuclear, Corea del Norte participando en más arriesgadas armas nucleares o China intentando apoderarse de Taiwán. Cualquiera de estos escenarios podría conducir a una guerra caliente con EE. UU.

Finalmente, la militarización del dólar estadounidense, un instrumento central en la aplicación de sanciones, también es estanflacionaria. No solo crea una fuerte fricción en el comercio internacional de bienes, servicios, materias primas y capital; alienta a los rivales estadounidenses a diversificar sus reservas de divisas fuera de los activos denominados en dólares. Con el tiempo, ese proceso podría debilitar drásticamente el dólar (lo que haría que las importaciones estadounidenses fueran más costosas y alimentaría la inflación) y conduciría a la creación de sistemas monetarios regionales, lo que balcanizaría aún más el comercio y las finanzas mundiales.

Los optimistas pueden argumentar que aún podemos confiar en la innovación tecnológica para ejercer presiones desinflacionarias a lo largo del tiempo. Eso puede ser cierto, pero el factor tecnológico es superado en número por los 11 factores estanflacionarios enumerados anteriormente. Además, el impacto del cambio tecnológico en el crecimiento de la productividad agregada sigue sin estar claro en los datos, y el desacoplamiento chino-occidental restringirá la adopción de tecnologías mejores o más baratas a nivel mundial, lo que aumentará los costos. (Por ejemplo, un sistema 5G occidental es actualmente mucho más caro que uno de Huawei).

En cualquier caso, la inteligencia artificial, la automatización y la robótica no son un bien puro. Si mejoran hasta el punto en que pueden crear una desinflación significativa, probablemente también perturbarían ocupaciones e industrias enteras, ampliando las ya grandes disparidades de riqueza e ingresos. Eso invitaría a una reacción política aún más poderosa que la que ya hemos visto, con todas las consecuencias políticas de estanflación que probablemente resulten.

*Profesor de Economía en la Universidad de Nueva York.

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