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Finanzas

¿Qué debe hacer Sudáfrica?


NUEVA YORK – Sudáfrica se encuentra en una encrucijada. Para salvar su proyecto democrático necesita encaminarse hacia un crecimiento dinámico e inclusivo, creando un círculo virtuoso que cumpla la promesa de Nelson Mandela de “una vida mejor para todos”.

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Durante la última década, el país ha estado encerrado en una trampa de bajo crecimiento, con una caída del ingreso per cápita, un aumento de la desigualdad y un desempleo vertiginoso, que ahora se encuentra en un récord de 34 por ciento. En un mundo acosado por vulnerabilidades económicas, Sudáfrica aún se las arregla para destacarse por su pobre desempeño y resultados racialmente sesgados, un trágico legado de siglos de colonialismo y apartheid.

La combinación de bajo crecimiento, alto desempleo, grandes déficits y coeficientes de endeudamiento y la falta de reformas estructurales efectivas ha creado un desequilibrio inestable. Después de ser manejado hábilmente por Mandela y luego por Thabo Mbeki, el país fue destrozado por el reinado de una década de captura y corrupción estatal de Jacob Zuma. El sucesor de Zuma, Cyril Ramaphosa, ahora está tratando de cambiar las cosas, pero el desafío es enorme.

La economía podría ir de dos maneras. En una dirección, el crecimiento débil conduce a una crisis fiscal, reduciendo aún más los ingresos y el empleo, y provocando más disturbios civiles como el de julio, cuando los disturbios y los saqueos asolaron el país.

Hay buenas razones para preocuparse de que Sudáfrica ya esté en este camino, dadas sus problemáticas perspectivas de deuda a mediano plazo. Cuando un país tiene un saldo presupuestario primario plano o negativo (excluidos los pagos de intereses), el crecimiento real (ajustado a la inflación) debe superar la tasa de interés real de su saldo de deuda. De lo contrario, su relación deuda / PIB crecerá continuamente. Eso es lo que está sucediendo ahora en Sudáfrica. Para evitar una crisis de deuda, los rendimientos reales deben disminuir y / o debe aumentar el crecimiento real.

La austeridad por sí sola no puede solucionar el problema. Para asentarse sobre una base económica más firme, Sudáfrica necesita un programa para expandir el bienestar social y recapitalizar las empresas, al mismo tiempo que emprende reformas estructurales y busca la consolidación fiscal.

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El bienestar social se puede ampliar con una Subvención de Ayuda para Desempleados de US$55 mensuales. Con un costo del dos por ciento del PIB, esto debería ser un reemplazo de varios años, si no permanente, de la subvención de alivio social de angustia mensual de US$24 que vence en abril de 2022. Ese programa ha sido muy eficaz y, por lo tanto, merece ser duplicado. Pondría más dinero en manos de los 12 millones de parados, que luego lo gastarían (a diferencia de los ahorradores ricos), estimulando la actividad económica y la creación de empleo.

La nueva donación podría financiarse en parte mediante medidas de ahorro del gobierno y reformas fiscales para eliminar las deducciones dirigidas a los contribuyentes de mayores ingresos. A corto plazo, sin embargo, requerirá alrededor de US$7 millardos de deuda adicional en el balance del gobierno. Afortunadamente, eso es aproximadamente igual a los ingresos incrementales de impuestos corporativos anticipados este año, luego del reciente auge de las materias primas.

Las subvenciones no son una panacea; pero tienen un papel integral que desempeñar en la lucha contra la crisis del desempleo y el crecimiento, al igual que otras intervenciones, como los subsidios salariales, cuando se aplican correctamente. Existe una amplia evidencia que demuestra que las subvenciones alivian la pobreza y el hambre y ayudan a los beneficiarios a iniciar nuevos negocios. Ampliar esta forma de apoyo es una obviedad.

Las empresas sudafricanas también necesitan apoyo en forma de recapitalización. En este caso, un esquema de financiación de capital híbrido considerable para empresas pequeñas y medianas podría ser de gran ayuda, al igual que las subvenciones financiadas por el tesoro nacional, en asociación con instituciones financieras. Una inyección de capital de riesgo compartido en las empresas elegibles ayudaría a estimular tanto la inversión como la creación de empleo.

El gobierno también debe trabajar con la empresa estatal de electricidad, Eskom, para diseñar un plan operativo y estructural creíble que incluya la recapitalización del balance de la empresa. El objetivo debería ser normalizar la deuda de Eskom en un periodo de cinco años, desactivando así una bomba de tiempo financiera y permitiendo una transición de energía verde con financiación en condiciones favorables.

En última instancia, el gobierno debe demostrar a las agencias de calificación e inversionistas que tiene un plan de crecimiento creíble que incluye reformas estructurales y que restablece la senda fiscal para alinearse con una consolidación más rápida a mediano plazo a medida que se inicia el crecimiento.

Otras reformas deben apuntar a tasas más altas de inversión fija. Aparte de un programa de vacunación contra
COVID-19, los responsables de la formulación de políticas deben centrarse en una comercialización agresiva del turismo; infraestructura público-privada financiable de vía rápida, incluidos puertos y ferrocarriles; implementar la asignación de espectro; crear nuevos incentivos para adoptar energías renovables, adoptar la producción de vehículos eléctricos, establecer centros de datos y transformar la agricultura y la minería; y revisión de las políticas industriales y laborales para atraer inversiones hacia la producción tanto intensiva en mano de obra como altamente calificada.

La prueba de una senda de consolidación fiscal creíble radica en la masa salarial del sector público, que actualmente consume una parte insostenible de los gastos presupuestarios generales. La solución aquí requiere que los sindicatos y el gobierno acuerden los salarios del sector público a mediano plazo sin un deslizamiento posterior. La clave es profesionalizar el servicio público, combatir la corrupción y mejorar la eficiencia del gasto público en salud, educación y seguridad. Sudáfrica debería desplegar los mejores conocimientos y habilidades disponibles para estos fines en los sectores público y privado.

A medida que el PIB aumenta más rápido que la deuda, la reducción exitosa del déficit debería resultar en un ajuste neto de los rendimientos de los bonos, generando ahorros significativos en el costo de endeudamiento del gobierno. Se trata de un paquete de acuerdos interdependientes: ampliar el estímulo y aplicar las reformas estructurales son requisitos previos para cumplir los objetivos de consolidación fiscal a lo largo del tiempo. La implementación exitosa de todo el paquete colocaría a la economía y la sociedad de Sudáfrica en un camino más sostenible, poniendo la visión original de Mandela a una distancia sorprendente. No nos atrevemos a tolerar la alternativa.

*Profesor emérito de Economía de la Stern School of Business de la Universidad de Nueva York, ha trabajado para el FMI y la Reserva Federal de EE. UU.

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