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Vida inteligente

¿Realmente importa si tu hijo es un “picky eater”?


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En mi casa en estos días, la compra de alimentos es un asunto relativamente simple, en gran parte porque simplemente no hay muchas cosas que mi hijo de 4 años pueda comer. Él rota a través de algunas opciones de desayuno (cereal, yogur, panqueques si los hago) y básicamente quiere los mismos cinco alimentos cuidadosamente divididos en su caja bento verde para cada almuerzo.

En la cena, está un poco más abierto a diferentes alimentos, pero pasa por fases en las que solicita la misma comida, noche tras noche, semana tras semana, hasta que pasa a otra cosa. Incluso es exigente con la comida chatarra. Le gusta el helado de chocolate y vainilla con chispas de arcoíris, pero rara vez tolerará el chocolate (o el helado, para el caso) en cualquier otra forma.

Básicamente ha sido así desde que comenzamos a presentarle alimentos sólidos cuando tenía 6 meses de edad. Cuando se encontraba con un sabor o textura que no le gustaba, no se limitaba a hacer una mueca o escupirlo; dramáticamente se lo quitaba de la lengua, mirándome a mí o a mi esposo con una mezcla de resentimiento y rabia de bebé.

Ciertamente pienso en él como un quisquilloso con la comida, pero tengo menos claro cómo se compara con otros niños de su edad, y siento curiosidad por mi propia culpabilidad en todo esto. Como, ¿lo he arruinado totalmente? ¿Le estoy fallando al no presionarlo para que expanda su paladar? ¿Y algo de esto realmente importa a largo plazo?

No estoy sola. Según un estudio, la mitad de los padres de niños de 2 años dijeron que sus hijos eran quisquillosos para comer. (¿Qué hay de este otro 50%?)

Esto es lo que me dijeron los expertos sobre todo esto.

¿Qué es ser realmente un “picky eater”?

Un gran desafío al abordar este tema es que no existe un estándar claro respaldado por la ciencia que diga que, si tu hijo come menos de una cierta cantidad de alimentos, o se involucra en comportamientos XYZ a la edad XYZ, es un comensal quisquilloso o comedor selectivo, según la Dra. Stephanie Lee, directora senior del TDAH y el Centro de Trastornos de la Conducta del Child Mind Institute.

“Cuando entra una familia (con preocupaciones sobre la alimentación selectiva), normalmente comienzo preguntando: “¿Tu hijo come algunos almidones diferentes, algunas proteínas diferentes, algunas frutas y algunas verduras?’”, Dijo Lee. “También quiero saber: ‘¿Es esto un problema para tu familia? ¿No puedes ir a restaurantes? ¿Tu hijo no puede ir a las casas de sus amigos?”

No es atípico que los padres sientan que están preparando comidas diferentes para sus hijos que, para ellos en algunas ocasiones, pero puede ser un signo de una delicadeza problemática si ocurre con mucha más frecuencia, dice Lee. La subjetividad de todo esto es difícil, se hace eco de Alisha Grogan, una terapeuta ocupacional pediátrica con licencia cuyo sitio Your Kids Table se enfoca en los problemas sensoriales y de alimentación delicada. Algunos padres dirán que sus hijos son quisquillosos si no les gustan las verduras. Para otros padres, un niño quisquilloso es aquel que come tal vez cinco alimentos y hace arcadas si se le presenta algo incorrecto.

En la mente de Grogan, un niño quisquilloso promedio podría limitarse a unos 25 o 30 alimentos que comerá la mayor parte del tiempo, pero incluso ese umbral es fluido (por lo que generalmente ni siquiera usa el término quisquilloso). Un factor de complicación: por lo general, los niños pequeños en desarrollo y los niños en edad preescolar comerán muy bien solo durante una comida o dos, y luego se desviarán por completo durante las próximas cuatro o cinco.

“Me preocupo más por lo que yo llamo los “extremos quisquillosos para comer”, dijo Grogan. “Considero que un niño muy quisquilloso con la comida es un niño que tiene menos de 15 a 20 alimentos en total en su dieta. Y suelen tener una respuesta emocional cuando se les anima a comer algo diferente”.

¿Qué hay detrás de la delicadeza?

Resulta que existe una explicación evolutiva para los quisquillosos con la alimentación, al menos parcialmente. Se ha programado a los niños para que no les gusten los alimentos de sabor amargo como fuente de supervivencia, para evitar que coman cosas peligrosas. “Un trozo de brócoli es bastante diferente en la lengua de un niño de 2 años”, dijo Grogan.

Pero esa no es la explicación completa ni mucho menos. Entran en juego tanto la naturaleza como la crianza. Por ejemplo, la investigación sugiere que puede haber un componente genético en la alimentación selectiva. El modelado de los padres juega un papel importante. (Si tu hijo ve que tu comes solo los mismos alimentos una y otra vez, él o ella puede seguir tu ejemplo).

El control es otro factor. Los niños pequeños, que son notorios idiotas a la hora de comer, tienen muy poco control sobre su día a día. Rechazar la comida es una de las pocas formas en que pueden expresar su autonomía.

Luego está el elemento de atención. “Cuando los niños no comen, a menudo reciben mucha atención adicional”, dijo Lee. Incluso si esa atención es negativa, todavía pueden desearla. Y conseguirlo puede ayudar a reforzar la conducta alimentaria selectiva.

Entonces, ¿Cuándo es un problema ser quisquilloso?

Tanto Lee como Grogan enfatizan que los padres que tienen preocupaciones sobre la dieta de sus hijos, cambios en su peso o cómo están creciendo deben consultar con un médico de inmediato. La alimentación es compleja y puede estar vinculada a problemas médicos y psicológicos.

“Si ya has intentado abordarlo en casa”, dijo Lee, “y parece que hay algo más, debes hablar con el pediatra de tu hijo. Tal vez debas hablar con un nutricionista o un terapeuta conductual al respecto”.

Si el pediatra de tu hijo es despectivo pero tu instinto te dice que está sucediendo algo más serio, presiona para obtener una segunda opinión. Lee, quien como psicólogo se enfoca en el lado del desarrollo y el comportamiento de todo esto, dice que las personas más exigentes con la comida podrían estar luchando con problemas orales-motores o problemas sensoriales, por ejemplo. La investigación también ha vinculado la alimentación exigente con la ansiedad y la depresión, aunque la relación no es necesariamente causal.

Una vez más, la buena noticia es que los problemas graves son relativamente raros. Ese mismo estudio que analizó la alimentación selectiva y la ansiedad y la depresión encontró que aproximadamente el 20% de los niños de 2 a 5 años que participaron eran lo que los investigadores llamaron “comedores selectivos”, pero solo alrededor del 3% se consideraron “severamente selectivos”.

Y no hay una edad mágica en la que todo esto deba aclararse. Un estudio de 2015 realizado en los Países Bajos encontró que los quisquillosos para comer alcanzaron su punto máximo a los 3 años y disminuyeron (pero de ninguna manera desaparecieron) a los 6 años, pero nada está escrito en piedra.

“No hay edades específicas en las que podamos decir que ha habido cambios en la capacidad del desarrollo”, dijo Lee. “Si tu hijo comienza la escuela y no puede comer ninguno de los otros bocadillos que están comiendo; si no quieren ir a fiestas de cumpleaños o citas de juegos porque temen que no haya nada que puedan comer, son momentos para pensar que tal vez hay algo que los padres quieren abordar”.

¿Qué pueden hacer los padres?

Por desgracia, no existe un libro de jugadas respaldado por la ciencia sobre cómo combatir los caprichos con la alimentación, pero la investigación es clara sobre lo que no funciona: presionar a los niños.

“Descubrimos que, durante más de un año de vida en la niñez, el peso se mantuvo estable en la tabla de crecimiento, fueran o no quisquillosos para comer”, dijo Julie Lumeng, directora del Centro de Crecimiento y Desarrollo Humano de la Universidad de Michigan y autora de un estudio de 2018 sobre el efecto de la presión de los padres sobre los quisquillosos para comer, dijo en un comunicado de prensa. “La alimentación quisquillosa de los niños tampoco fue muy cambiante. Permaneció igual si los padres presionaron a sus quisquillosos para comer o no”.

Y “presionar” a tu hijo no significa solo gritar o obligarlo a comer todo lo que hay en el plato; a menudo es mucho más sutil que eso. “Creo que es una presión cada vez que les rogamos, les pedimos o los animamos a comer”, dijo Grogan.

Pequeños estudios preliminares sugieren que hay una especie de ventana de sabor mágico, generalmente cuando los niños tienen entre 4 meses y un año, como máximo, cuando podrían estar más abiertos a nuevos alimentos y sabores. Y eso podría influir en su apertura en el futuro. (El destete dirigido por bebés, a pesar de ser aclamado por muchos padres como la respuesta para promover un peso saludable y la apertura a nuevos alimentos, no tiene mucha investigación que lo respalde en este momento).

La repetición es otra clave. Aunque no se remonta a un solo estudio, los pediatras y los expertos a menudo dicen que los niños deben conocer un alimento 15 o más veces antes de que estén dispuestos a comerlo. Cocinar con niños también puede ayudar. Al menos un pequeño estudio ha encontrado que puede aumentar la apertura de los niños a las verduras.

El resultado final

Afortunadamente, los expertos enfatizan que, en la mayoría de los casos, el ser quisquilloso al comer no es un problema significativo desde el punto de vista de la salud. Lleva a mi hijo (probablemente). Le va bien en las curvas de crecimiento, come más de 30 alimentos, aunque no muchos más, y aunque a menudo se asusta cuando le pido que pruebe algo nuevo, no creo que se refiera a un problema subyacente más serio.

Lee sugiere que los padres como yo dediquemos un tiempo a aclarar lo que nos preocupa de la alimentación de nuestros hijos y cuáles son nuestras metas. ¿Quiero que pruebe más alimentos? ¿Sentarse durante una comida completa en la mesa? Una vez que los padres estén más claros, es hora de probar estrategias como formas positivas de introducir nuevos alimentos o la repetición básica.

Grogan está de acuerdo en que la comida exigente típica no suele ser un problema importante para toda la vida, aunque tiene historias sobre el impacto duradero que puede tener.

“Ciertamente he tenido algunos comentarios dolorosamente tristes de adultos que dejan mensajes en mi sitio sobre cómo desearían que alguien los ayudara”, dijo. “Quieren comer otras cosas y sienten que no pueden”. Lee se hace eco de que los hábitos que los niños desarrollan cuando son pequeños a menudo (de nuevo, eso es a menudo, no siempre) continúan cuando crecen.

¡Esta noche tendrás tus alitas de pollo con una guarnición de nabo, chico!

Artículo por Huffpost

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