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Ciencia

Hallazgos en Plutón asombran a los científicos


Lo que sigue siendo un misterio es la forma en que los satélites de Plutón pueden haber conservado sus superficies.

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El planeta enano Plutón es mucho más polifacético de lo que se creía: la sonda “New Horizons”, de la agencia espacial estadounidense NASA, recogió imágenes de montañas, cañones, paisajes llenos de cráteres y amplias y lisas superficies heladas.

Plutón y su mayor luna Caronte muestran una inesperada actividad geológica, señalan los investigadores del “New Horizons” dirigidos por Alan Stern, del Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, en el estado de Colorado, en el primer resumen científico de las observaciones publicado ayer en la revista Science.

Entre otras cosas, “New Horizons” determinó con exactitud por primera vez la dimensión del diámetro del planeta, de 2 mil 374 kilómetros. La sonda no pudo constatar un achatamiento provocado por su propia rotación, como en el caso de la Tierra, lo que hace concluir que el planeta enano es completamente esférico.

Además, la superficie del planeta se caracteriza por el hielo. Sin embargo, “New Horizons” fotografió también montañas que alcanzan hasta los 3 mil  metros de altura. El hielo de nitrógeno, monóxido de carbono y metano descubierto antes de la visita de la sonda espacial al planeta enano sería demasiado blando para tales alturas.

Por eso los investigadores creen ahora que esos tipos de hielo forman en muchas partes una capa relativamente fina en las superficies y en realidad se apilarían sobre hielo de agua, considerablemente más fuerte. Las montañas de Plutón, que se asemejan a las Rocosas en Norteamérica, serían entonces montañas de hielo.

De forma sorprendente, en Plutón hay relativamente pocos cráteres resultado de impactos, si se tiene en cuenta el bombardeo de cuerpos cósmicos que es de esperar en el lugar donde se ubica el planeta, el cinturón de Kuiper. Los astrónomos creen que los cráteres podrían haber desaparecido mediante procesos geológicos activos.

Otro aspecto que sorprendió a los investigadores fue la diversidad de colores en el planeta: junto a superficies heladas totalmente blancas, descubrieron paisajes rojos y ligeramente azulados. Los tonos rojizos proceden al parecer de conexiones de carbono denominadas tolinas, que se forman en Plutón cuando rápidas partículas cósmicas mezcla de nitrógeno y metano son bombardeadas con radiación ultravioleta.

Además, la atmósfera de Plutón es más fina de lo que se creía. La presión atmosférica en la superficie es de unos 10 millones de bares, una cienmilésima parte de la de la Tierra. Lo que no está claro es si la atmósfera se ha reducido recientemente. En la atmósfera de Plutón “New Horizons” fotografió también un velo de niebla cuyo origen no está claro.

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